Es un mundo material Parte II: Cómo abordar el problema de los plásticos a través del diseño de empaques

Con la ayuda de Charlotte Warren del estudio de Equator Design en Nottingham, Inglaterra, examinamos cómo los diseñadores de envases pueden liderar el cambio para salvar a nuestros océanos del uso excesivo de plásticos.

Frente al gran debate mundial de los desechos plásticos surgen alternativas muy importantes a partir del diseño de empaques.

Fue durante un viaje al sudeste asiático que Charlotte Warren obtuvo una mayor comprensión de la majestuosa belleza y el poder del océano. Más tarde, cuando supo de la magnitud del daño infligido por los seres humanos debido a nuestra adicción a los plásticos, ese amor se convirtió en una feroz pasión por la sustentabilidad.

"Como diseñador de empaques, comencé a sentir una responsabilidad mucho mayor por el daño causado", dice Warren, quien trabaja en la oficina de Equator Design en Nottingham, Inglaterra. En ese momento, se comprometió a educarse a sí mismo y a otros sobre el tema, mientras exploraba posibles soluciones como parte de su desarrollo profesional.

Ella ha compilado algunas cifras sorprendentes:

  • 80 por ciento de la basura que llega a los océanos es de plástico, y gran parte de esto son materiales de envase.
  • 40 por ciento del plástico es de un solo uso.
  • El plástico tarda un promedio de 450 años en degradarse en el agua, rompiéndose en microplásticos, que a menudo son confundidos con alimentos por muchas especies marinas.
  • Cientos de mamíferos marinos mueren cada día por la ingestión de plásticos.

Ahora es el momento de explorar en alternativas a los plásticos

En la Parte 1, discutimos qué materiales ocupan los primeros puestos como reemplazo del plástico como material de empaque. Pero, ¿por qué se ha convertido en un problema tan grande recientemente, con un aumento en la atención de los medios y los consumidores? La culminación de años de impulso, incluida la investigación realizada por las principales universidades y organizaciones comerciales, es una voz cada vez mayor que alaba los beneficios de usar materiales sostenibles para las empresas, alejando el enfoque del gran gasto que anteriormente dominaba la conversación.

Ahora, publicaciones como Harvard Business Review anuncian la sostenibilidad como "una serie de innovaciones organizativas y tecnológicas que producen rendimientos tanto de rentabilidad como de primera línea". Añade: "Ser respetuoso con el medio ambiente reduce los costos porque las empresas terminan reduciendo los insumos que utilizan.

También está surgiendo que el envase sustentable es:

  • Más fácil de procesar reduciendo los costos laborales y de materiales de desperdicios.
  • Más fácil de procesar, lo que reduce los costos de mano de obra y materiales de los desechos duraderos, lo que reduce las posibilidades de que los bienes se dañen durante su ciclo de vida.
  • Más ligero, lo que hace que la distribución sea más barata y eficiente.
  • Menos costoso de mover y desechar porque es reciclable y, en algunas aplicaciones, reutilizable y / o compostable.

Según la Universidad de Stanford, 1 tonelada métrica de plástico reciclado ahorra 5,774 kWh de energía, 16.3 barriles de petróleo, 98 millones de BTU de energía y 30 yardas cúbicas de espacio de relleno sanitario.

Mientras tanto, en la conciencia pública, los programas de televisión como Blue Planet han traído colores vivos y una narrativa convincente a la devastación de los hábitats marinos y los arrecifes de coral. El “Efecto Attenborough” a su vez ayuda a crear una variable nueva e importante sobre cómo las marcas se promocionan y posicionan sus productos en mercados atestados en tiendas y en línea.

El momentum está creciendo a medida que las grandes empresas adoptan nuevos objetivos de sostenibilidad y los integran en sus agendas de responsabilidad social, que generalmente se muestran en sus sitios web para la referencia de los consumidores.

La investigación ha indicado que 73% de los millennials están dispuestos a gastar más en bienes sostenibles, mientras que el 66% de los consumidores en general tomaría la misma decisión. De manera similar, el 21% de los encuestados "elegirían activamente las marcas si aclararan más claramente sus credenciales de sostenibilidad en sus empaques y en su comercialización", mientras que el 78% de los consumidores estadounidenses dicen que "se sienten mejor cuando compran productos que se fabrican de forma sostenible".

Empresas que hacen promesas

McDonalds se ha comprometido a usar envases reciclables y completamente renovables para el año 2025. Deliveroo, un servicio de entrega de alimentos en línea en el Reino Unido, ha estado probando un botón opt-in para cubiertos de plástico, así como un programa de bicicletas eléctricas. La cadena de supermercados en el Reino Unido, Iceland, ha liderado el cambio de empaque, prometiendo usar empaques completamente libres de plástico en artículos de marcas privadas para fines de 2023. Co-op, Waitrose y Nestlé han asumido compromisos ambientales similares. Y en gran medida estos tienen que ver con el empaque.

Como siempre hemos dicho en Equator, el empaque es poderoso. Y dado que el 80% del impacto ambiental de un producto se determina en la etapa de diseño y en la producción, concentrarse en el reciclaje posterior al uso no será una solución efectiva a largo plazo. El empaque afecta a toda la cadena de suministro, incluido el productor de materiales, el convertidor, el propietario de la marca, el minorista y, por último, las organizaciones de residuos y reciclaje. Y luego el ciclo comienza de nuevo con el proveedor del material.

¿Qué marcas lo están haciendo bien?

A través de su investigación, Warren ha compilado una lista de marcas que están haciendo olas en el juego de la sostenibilidad. Además de Kevin Murphy, que apareció en la Parte 1, ella señala lo siguiente:

  • Carlsberg. La marca está reemplazando los soportes de latas de anillo de plástico con pegamento reciclable, que pretende reducir la cantidad de plástico utilizado en los multipacks tradicionales hasta en un 75%.
  • Pela Case. Fundada por Jeremy Long, Pela Case ofrece una funda para teléfono fabricada a partir de un material biodegradable llamado Flextastic, una combinación de residuos de paja y biopolímeros.
  • Just Water. Con los envases de cartón híbridos de Tetra Pak, compuestos principalmente de papel y plásticos derivados de plantas, el empaque de Just Water es 100% reciclable. Además, las botellas comienzan de manera plana, ocupando 1/13 de la cantidad de espacio para transportar en comparación con un contenedor convencional.
  • Floral Street. Una marca de fragancias con sede en Londres, empaca cada fragancia dentro de un cartón de pulpa con una tapa con relieve agradable a la vista, todas hechas de envases de papel reciclable y biodegradable, unidas con una banda reutilizable de colores brillantes. La compañía también se compromete a utilizar métodos de suministro de menor energía.

¿A dónde vamos desde aquí?

Los expertos están de acuerdo en que hay consideraciones que darán pausa a los fabricantes cuando intenten revisar su cadena de suministro. Por ejemplo, algunos de los denominados materiales sostenibles y reciclables, como los plásticos biodegradables y derivados biológicos, que los envasadores pueden considerar como un medio para la transición de los plásticos basados ​​en combustibles fósiles, no son de hecho ampliamente reciclados, sino que se recogen como pérdida general. Otros problemas surgen en Gran Bretaña y en otros países donde la recolección y el reciclaje de residuos no está coordinada de manera centralizada, sino por las autoridades locales, lo que crea inconsistencias y dificulta el reciclaje de materiales en circuito cerrado.

En respuesta a este problema, Unilever en Australia solicitó recientemente la estandarización de las leyes y regulaciones de gestión de residuos en tres niveles de gobierno, después de que se concluyó que las diferentes políticas de reciclaje estaban retrasando el progreso en la sostenibilidad.

El uso de materiales reciclados y nuevos también es, en promedio, más costoso que el uso de materiales vírgenes, como dijo recientemente Dominic Cakebread, director de consultoría para envases de datos globales, a Raconteur. Él dijo: "Su costo es casi siempre mayor porque no tienen la misma escala de producción, y se necesita inversión adicional en investigación y desarrollo para cambiar la línea de maquinaria".

Las implicaciones de costo, dice, involucran una inversión inicial; Sin embargo, cuando los volúmenes aumentan, la inversión original se puede recuperar.

Consideraciones de diseño para la sustentabilidad

Warren cree que es clave considerar la reutilización y reciclabilidad de un producto y su empaque en la fase de diseño. Ella aconseja comenzar por diseñar productos teniendo en cuenta el reciclaje y considerar el uso de materiales reciclados o de desechos. Además, evitar el uso de envases excesivos y minimizar el espacio vacío.

En términos de materiales sostenibles, Warren dice que debe elegir materiales de larga duración que usen menores cantidades de energía para producir y siempre que sea posible buscar proveedores que usen energía renovable. En su selección de materiales, evite los productos químicos que puedan dañar el medio ambiente y, cuando sea posible, utilice tintas y colorantes naturales. Además, utilice papel certificado FSC.

Warren usó estos puntos en un proyecto de diseño para una nueva fragancia llamada suminagashi. Para este empaque, seleccionó una botella de vidrio, materiales reciclados y reciclables para la caja exterior reutilizable y tintas naturales. Para informar y educar a los compradores sobre los problemas relacionados con la contaminación del océano, y el empaque incluye una historia que destaca la importancia de comprar productos sustentables.

Howard Wright es director senior de creatividad y estrategia del Reino Unido e IE, para Equator Design.

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